Olivier Père

La Colline des potences de Delmer Daves

ARTE diffuse ce soir à 20h45 La Colline des potences (The Hanging Tree, 1959) de Delmer Daves, avec Gary Cooper, Maria Schell et Karl Malden.

Un homme au passé mystérieux s’installe comme docteur dans une petite communauté de chercheurs d’or dans le Montana. Solitaire et joueur de poker émérite, le docteur Joseph Trail (Gary Cooper) a caché et soigné en arrivant un jeune voleur qui travaille désormais à son service. Un jour, ils apprennent qu’une femme disparue est la seule survivante de l’attaque d’une diligence. Ils partent alors à sa recherche. Aveuglée et brûlée par le soleil, la jeune femme est recueillie par Trail qui va l’héberger pendant sa convalescence, au grand dam des bigotes de la colonie.

C’est l’avant dernier western de Delmer Daves qui avait auparavant signé plusieurs classiques du genre, parmi lesquels La Flèche brisée, magnifique western antiraciste avec James Stewart. Daves était aussi scénariste, y compris pour d’autres grands cinéastes, et on lui doit notamment le scénario des deux versions du sublime Elle et Lui réalisées en 1939 et 1957 par Leo McCarey. Cette sensibilité mélodramatique se retrouve dans La Colline des potences, avec l’évocation plein de tendresse mais sans aucune mièvrerie de l’amour naissant d’une jeune femme pour son bienfaiteur, un misanthrope qui vit à l’écart du monde des hommes mais prodigue pourtant des soins gratuits aux plus démunis. Cinéaste subtil aux accents rousseauistes, peintre lyrique d’une nature grandiose, Delmer Daves décrit dans La Colline des potences la poésie d’une rencontre et la guérison de blessures physiques et morales mais aussi la violence hystérique d’une petite communauté en proie au fanatisme religieux et à la fièvre de l’or. Interprétation admirable de Gary Cooper, ses adieux au western et son dernier très grand film, deux ans avant sa disparition.

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